Una aventura extraordinaria

Como muchos de vosotros habréis oído, ayer se produjo un acontecimiento de gran relevancia en la historia de la exploración espacial: por primera vez, una sonda espacial había conseguido aterrizar en un cometa. Como en el equipo del blog nos hemos quedado con ganas de saber más cosas sobre lo que aconteció ayer en ese punto del espacio, a millones de kilómetros de la tierra, hemos pedido a Amelia Ortiz, astrónoma del observatorio de Valencia y amiga del equipo del blog, que nos hable de la misión Rosetta y nos proporcione algunos datos sobre los cometas. En la entrevista que incluimos a continuación, Amelia, a la que agradecemos mucho su participación, nos desvela algunas claves de esta misión que es, sin duda, una de las aventuras tecnológicas y científicas más extraordinarias de las últimas décadas.

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Amelia, cuéntanos más cosas sobre esta aventura extraordinaria que están protagonizando un cometa, la nave Rosetta, su sonda Philae y la Agencia Espacial Europea.

Esta semana la sonda Philae ha aterrizado sobre un cometa. Es la primera vez que la humanidad consigue poner una nave en un cometa. Hasta ahora sólo se había enviado naves a la Luna y algunos planetas, que son mucho mayores y, por lo tanto, es más fácil acertar.

¿Qué es un cometa?

Básicamente, se trata de una bola de nieve “sucia”, un conglomerado de rocas y hielo. Algunos cometas tienen más roca que hielo, y otros al revés, más hielo que roca. La mayoría se encuentran más lejos del Sol que Plutón, en la región del Sistema Solar llamada Cinturón de Kuiper. Plutón y sus lunas son de los objetos del Cinturón de Kuiper que más cerca están del Sol.

¿Por qué es importante estudiarlos?

Los planetas y lunas del Sistema Solar empezaron siendo pequeños granos de polvo de pocos milímetros de tamaño en una inmensa nube que giraba. Estos granos se juntaron con otros y formaron granos mayores, que se convirtieron en pequeñas rocas, que se unieron a otras y formaron rocas más y más grandes, hasta convertirse en las rocas grandísimas que llamamos planetas y lunas.

Pero no todas las rocas se unieron para formar planetas. Las que sobraron quedaron sueltas en órbita alrededor del Sol en distintas partes del Sistema Solar. Los cometas forman parte de estas rocas sobrantes. Son las que quedaron en regiones alejadas del Sol. Por ello han sido poco afectados por el calor y la radiación de nuestra estrella, el Sol. Se trata, pues, del mismo material a partir del cual se formaron los planetas hace 4500 millones de años. Pero como se ha mantenido congelado casi todo este tiempo, su estudio nos permite conocer de qué estaba hecho el material original de los planetas. Pensamos que en los cometas se encuentran ingredientes necesarios para la vida como agua y moléculas orgánicas. Algunos científicos incluso opinan que los primeros seres vivos de la Tierra llegaron con cometas que chocaron contra ella.

¿Que diferencia hay entre un cometa y un asteroide?

Un asteroide es una roca, como un cometa, pero con mucho menos hielo. La mayoría de los asteroides que conocemos se encuentran en el Cinturón Principal de Asteroides, que es como un anillo formado por miles de rocas (los asteroides) que están en órbita alrededor del Sol entre Marte y Júpiter. Como tienen menos hielo, y no se acercan mucho al Sol, no se les forma nunca una cola como a los cometas.

¿Cómo se puede saber cuándo observar cometas en el cielo?

Los cometas están en órbita alrededor del Sol, como la Tierra y los demás cuerpos del Sistema Solar. Por ello recorren una y otra vez el mismo camino por el espacio, así que podemos calcular en qué fechas se acercarán lo suficiente al Sol para poder verlos. A veces tardan unas decenas de años (el cometa Hally sólo tarda 76 años). Otros tardan cientos, miles o incluso millones de años en acercarse al Sol.

Cada cometa sigue una trayectoria que lo aleja y acerca mucho al Sol. Cuando está lejos del Sol está muy frío y no brilla: no podemos verlo. Cuando se acerca al Sol, el calor hace que el hielo del cometa se evapore y se convierta en gas, arrastrando también polvo del cometa y dejando una estela detrás de él: la cola del cometa. Este gas refleja la luz del Sol y esto es lo que nos permite poder verlo.

¿Cuál es la misión de la nave espacial Rosetta?

La nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) es la primera en la historia que se ha colocado en órbita alrededor de un cometa. Fue lanzada en 2004 y ha tardado diez años en llegar a su cita con el cometa, cerca del planeta Júpiter. Ahora viaja junto a él mientras se acerca al Sol, estudiando cómo cambia el cometa a medida que se calienta. Por ejemplo, ha tomado las fotos con más detalle que hemos conseguido de la superficie de un cometa. Y también estudiará cuáles son las zonas que producen más gas al evaporarse el hielo.

¿Qué cometa va a estudiar?

El cometa de Rosetta lleva el nombre de sus descubridores: el astrónomo Klim Churyumov y la astrónoma Svetlana Gerasimenko. Así que se llama cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Es de forma irregular y mide unos 5 km de largo. Viaja a más de 55.000 km/h por el espacio, y sólo tarda 6 años y medio en completar un giro alrededor del Sol, entre las órbitas de Júpiter y la Tierra.

¿Para qué sirve aterrizar en un cometa?

Hasta ahora sólo hemos observado unos pocos cometas con naves espaciales y telescopios desde una cierta distancia. Aterrizar en él permite tomar muestras para analizarlas y conocer la composición exacta del cometa.

¿Cuál es la misión de Philae?

Philae toma fotos de cerca del lugar de aterrizaje. Además lleva un taladro que le permite excavar en el suelo y tomar muestras hasta una profundidad de 23 cm. Está equipada con 10 instrumentos científicos que mandan sus resultados a Rosetta, que a su vez los retransmite a la Tierra por radio.

Los científicos piensan que el agua de la Tierra procede de los cometas que han ido chocando con ella mientras se formaba. Los análisis de Philae nos indicarán cuánta agua contiene 67P/Churyumov-Gerasimenko. También estudiará si hay moléculas orgánicas que habrían estado presentes en los cometas que chocaron contra la Tierra y que pudieron ayudar así a que apareciera la vida.

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Os recomiendo que veáis los cortos de dibujos animados que la ESA ha preparado explicando la misión. Entre ellos:

 

Éste y otros vídeos los encontráis en la página “Once upon a time…” de ESA.

Addendum del equipo del blog (16 de Noviembre): Hemos sabido que Philae se ha echado una cabezadita después de mandar algunas imágenes de la superficie de Chury. Como se puede comprobar en el siguiente vídeo, no nos extraña que estuviera cansado después del fatigoso viaje de las últimas semanas …

 

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